Annons

Vilka var de hemliga sällskapen vid Nigerfloden?

Kanoter i handelstaden Akwa Akpa (Old Calabar), sent 1800-tal.
Kanoter i handelstaden Akwa Akpa (Old Calabar), sent 1800-tal. Foto: CH Collection/IBL

I dag har jag för ovanlighetens skull en nigeriansk historiefråga på agendan. Det gäller de i afrikansk historia ryktbara ”kanothusen” och hemliga sällskapen, som fungerade som små statsbildningar innan britterna lade under sig landet. Vad var det för organisationer?

Publicerad

Kanothusen skapades av ijawhandelsmännen vid Niger. Ett kanothus kan bäst beskrivas som en kombination av släktnätverk, handelskompani och politiskt parti. På 1700-talet var ledarna för kanothusen i praktiken monarker i sina små handelsstäder. Varje kanothus förfogade över stora mängder tjänare och slavar som bar upp organisationen genom att paddla stora kanoter längs Niger och bland annat samla ihop ofria arbetare för vidareförsäljning. På 1800-talet, då slavhandeln blev mindre betydelsefull, övergick de till att leverera andra produkter till världsmarknaden, inte minst palmolja. Det hände att kanothusen drabbades av inbördeskrig och fejder, men systemet var tillräckligt flexibelt och starkt för att kunna hantera även stora påfrestningar. När monarkin i den gamla handelsstaden Bonny kollapsade sökte sig således en av förlorarna i kriget mellan de lokala kanothusen, en före detta slav vid namn Jaja, år 1869 till Opobo, där han byggde upp en ny stad och ett nytt litet välde.

I Old Calabar, en gammal handelsstad vid Crossfloden, fanns inga kanothus men i gengäld ett hemligt sällskap, Ekpe. Det var en brutal organisation som satte skräck i folk, inte minst den ofria arbetskraften, men förtrycket ledde även till aktivt motstånd. Underklassen i Old Calabar skapade ett eget hemligt sällskap, ”Blodmännen” (de kallades så eftersom de svurit en helig blodsed), för att värja sig mot Ekpe och andra hot.

Annons
Annons
Annons