Jordbävningens centrum låg i ett relativt glest befolkat område nära Modena och Bologna. Men det kändes vida omkring, och äldre byggnader fick skador i många samhällen. De flesta som evakuerats har fått lämna områden vid det drabbade Modena, medan 500 har uppmanats att lämna sina hem i Ferrara.

Panik rapporteras på flera håll, särskilt med tanke på likheterna med skalvet i L'Aquila, några tiotal mil längre söderut, för tre år sedan. Då dödades cirka 300 människor, många av dem när historiska byggnader i stadens centrum rasade ihop.

Minst sex personer har dött, däribland flera nattarbetare som omkom när skalvet fick äldre industrilokaler att delvis rasa.

I städer som Bologna, Modena, Ferrara och Verona fick folk en mycket tidig morgon när skalvet slog till klockan 04.04. Många rusade direkt från sängen ut ur sina hem, och när flera efterskalv noterades rådde myndigheter i trakten alla att stanna kvar utomhus.

Bland de äldre byggnader som skadats i skalvet finns kyrkor, klocktorn och 1300-talsborgen Estense i San Felice Sul Panaro, som är stadens största sevärdhet.

I katedralen i staden Mirandola, där man skulle ha hållit konfirmation under dagen, rasade taket in.

Norra Italien fortsätter att drabbas av kraftiga efterskalv. Ett skalv med magnituden 5,1 drabbade landsändan i dag och orsakade ytterligare skador, uppger både myndigheter och vittnen. Efterskalvet raserade klocktornet i Finale Emilia, som tidigare skadats vid morgonens skalv.

L'Aquila-tragedin är det skalv som fått i särklass värst följder i Italien de senaste årtiondena, även om landet relativt ofta drabbas av skalv med magnituder över 5.

I början av 1900-talet dödades tiotusentals människor i flera italienska jordbävningar. Och så sent som 1980 krävdes flera tusen liv i ett skalv i söder.