Runt 70 miljoner människor bor på den sträcka som orkanen Irene väntas färdas under de närmsta dygnen. Nu når stormens öga in över sandbankarna utanför kusten i delstaten North Carolina, rapporterar det nationella orkancentret NHC. Orkanen har hitintills gjort 200 000 hushåll i North Carolina strömlösa.

Senare väntas Irene röra sig vidare norrut, i riktning mot New York. Staden beräknas drabbas runt midnatt lokal tid, natten mellan lördag och söndag.

Fler tätbefolkade områden såsom städerna Washington, Philadelphia och Boston ligger också i orkanens färdriktning.

Redan i går beordrade New Yorks borgmästare Michael Bloomberg massevakuering från vissa lågt liggande delar. Runt 370 000 personer måste evakueras från staden före klockan 17 i dag, lokal tid.

Hela New Yorks tunnelbanesystem med sina 468 stationer plus tusentals stadsbussar kommer för första gången att stängas av. Kollektivtrafiken stängs av redan vid lunchtid på lördagen och flera stora infarter och broar stängs av om vindarna blir för hårda. Även flygplatser stängs för inkommande flyg.

New York evakuerade på förmiddagen, lokal tid, inför orkanen Irenes ankomst sammanlagt 7 000 patienter från lågt belägna sjukhus och vårdhem. Enligt ett uttalande från stadens borgmästare Michael Bloomberg, så beter sig den som struntar i uppmaningen till evakuering "farligt" och "dumt", rapporterar Reuters.

President Barack Obama sade i går att allt pekade på att USA har en "historisk" orkan att vänta och uppmanade alla att vidta mått och steg för alla hålla sig i säkerhet.

– Vi hoppas på det bästa men vi måste förbereda oss på det värsta. Vi måste alla ta den här stormen på allvar.

I North Carolina, där stormen väntas vara som kraftigast, har 63 tillfälliga boenden gjorts i ordning runt om i delstaten för att de som behöver evakuera sina hem ska ha någonstans att ta vägen.

Stormen nedgraderades nyligen till kategori 1 på den femgradiga Saffir Simpson-skalan, den har tidigare legat på kategori 3 men väntas kunna öka i styrka igen när den kommer in över kusten. Även en kategori 1-storm kan orsaka översvämmningar och skador på mindre bebyggelse.

Enligt den senaste rapporten från North Carolina news network hade stormen en hastighet på 45 sekundmeter strax innan den nådde kusten. Hastigheten har nu sänkts till 40 sekundmeter.

– Stormen kommer troligen att nå land någonstans mellan Cape Lookout och Cape Hatteras, säger meteorologen Mike Moss.

Utanför Cape Hatteras är vågorna nu nära sju meter höga, skriver tv-meteorologen Mike Bettes på Twitter.

Orkancentret NHC har även varnat för ”en extremt farlig stormvåg” som kan leda till att vattennivån stiger med 2-3,5 meter. Även de områden som ligger utanför stormens centrum drabbas av kraftiga vindar och regn.

Karta: Här befinner sig orkanen Irene.