Republikanerna går nu till domstol för att få ut handlingarna.

Det är första gången en sittande minister fälls för trots mot kongressen. Misstroendeomröstningen, som utföll 255-67, följde i stort partilinjerna, men 17 demokrater valde att rösta för. 108 demokrater vägrade att rösta och demokraternas ledare i representanthuset, Nancy Pelosi, lämnade kammaren i protest tillsammans med några tiotal partikamrater.

Både Holder och Vita huset avfärdade åtgärderna som politisk teater inför höstens kongress- och presidentval.

Upprinnelsen är en misslyckad utredning för att kartlägga illegala vapens väg till Mexiko. Federala agenter tillät en del illegala vapenaffärer i syfte att kunna spåra vapentrafiken över gränsen, men operationen misslyckades, många vapen kom på avvägar och två av dem hittades på plats när en amerikansk gränsagent dödades 2010.

Justitiedepartementet förnekade först att operationen existerade, men tog senare tillbaka det uttalandet. Republikanerna har sedan grävt allt djupare, för att hitta komprometterande uppgifter. Vissa dokument har Vita huset vägrat lämna ut och det är dem striden gäller.

Prickningen av Holder banar nu väg för det av republikaner dominerade representanthuset att gå till domstol för att kräva ut dokumenten, och senare röstade ledamöterna ja till att göra just det. Därmed väntar en rättslig tvist som kan dra ut på tiden.

Två gånger tidigare har kongressen gått till domstol för att kräva ut handlingar från regeringen. 1974 fick senaten rätt att ta del av en av dåvarande presidenten Richard Nixons bandinspelningar. 2008 utredde Demokraterna om Bushregeringens avskedandet av nio federala åklagare var politiskt motiverade. De fick först rätt av en domare att ta del av Vita husets handlingar, men så småningom nådde parterna en kompromissuppgörelse.