Vilka konsekvenser får det för vetenskapen om det finns eller har funnits liv på Mars?

– Vi vet ganska mycket om hur förutsättningarna var på jorden när livet uppstod. Därför tittar vi i solsystemet och på planeter runt andra stjärnor för att se om det finns fler jordlika miljöer. I vårt solsystem är Mars den kandidat som har liknat jorden mest. Men vi vet inte om det räcker med en jordliknande plats för att liv ska uppstå eller inte, säger Maria Sundin, astronom vid Göteborgs universitet.

– Frågan är om vi någon gång får reda på den lilla nyckeln: Räcker det med att platsen är bra för att det ska vara vanligt med liv? Eller ser vi att på planeter som Mars, som var väldigt lik jorden tidigare, har det ändå inte uppstått liv? I så fall kanske det finns någonting som gjorde jorden unik. Frågan är om vi är väldigt vanliga eller ovanliga.

Vilken typ av liv kan ha funnits på Mars?

– Hittar man spår av primitivt liv på Mars kan det vara av samma typ som jorden, eftersom planeterna har haft ett visst utbyte av material. Om det slår ner en stor meteorit kan det kastas upp marsgrus eller jordgrus som når den andra planeten.

Hur går arbetet till?

– Det är ett slags bil, en Nasa-rover, kombinerad med ett laboratorium som har tio instrument för att undersöka sammanlagt fyra olika områden: För det första handlar det om möjligheten för att det har funnits eller att det fortfarande skulle kunna finnas liv, och hur förutsättningarna för liv skulle kunna ha sett ut tidigare på planeten. Det andra är hur Mars klimat har utvecklats under planetens historia. En gång i tiden har det funnits stora hav på Mars, i dag är det en kall och torr ökenplanet. Det tredje handlar om geologi. Varför ytan ser ut som den gör i dag, medan det fjärde är att undersöka förutsättningarna för att människor ska kunna landa på och finnas på Mars i framtiden.

Hur styrs sonden?

– Signaler skickas från ett Nasacenter på jorden, via en satellit som ligger i omloppsbana runt Mars, och når sedan ner till planetens yta. Eftersom avståndet mellan Mars och jorden varierar på grund av att båda snurrar runt solen, kan det ta mellan fyra och 20 minuter att skicka en signal mellan jorden och Mars. Därför är bilen gjord för att ta egna beslut. Den får ju inte åka utför ett stup därför att det tagit för lång tid att skicka bilder på hur den åker.

Hela projektet kostar 2,5 miljarder dollar. Betalar det sig på något sätt?

– Det finns alltid problem att lösa på jorden i stället. Samtidigt så är forskning kring exempelvis liv någonting som intresserar väldigt många människor. Och om mänskligheten sprider sig från en planet till en annan i framtiden så är Mars det första steget. Om vi finns på två planeter i stället för en så ökar det chansen för överlevnad. Lägger man ett väldigt långsiktigt perspektiv på det här så är det kanske en viktig väg att gå.

SE ÄVEN: Här bryter jublet på Nasa ut