Domen är den första av den FN-stödda domstol som inrättats för att utreda förbrytelserna under Röda khmerernas år vid makten på 1970-talet.

Den 67-årige Duch hade erkänt sig skyldig till brotten. Han bad ändå att få bli frigiven eftersom han hunnit sitta så många år i fängelse.

Duch är den förste ledaren från Röda khmerernas skräckregim som har rannsakats och dömts. I vår ska ytterligare fyra ställas inför rätta.

Domen löd på 35 år men domstolen minskade straffet till 30 år för den 67-årige Duch, med motiveringen att han redan suttit fängslad i över tio år.

- Den åtalades roll som obestridd chef för S-21 bekräftas av hans eget erkännande samt berättelser av vittnen och civila, sade chefsdomaren Nil Nonn, som läste upp domen.

- Varje individ som hölls fången i S-21 var ödesbestämd för avrättning i enlighet med Kampucheas kommunistpartis politik att krossa alla fiender.

Tuol Sleng, eller S-21, var centrum för Röda khmerernas säkerhetstjänst. Fångarna fördes därifrån till avrättning i en fruktträdgård i närheten, som gav upphov till begreppet "Dödens fält".

Skaror av kambodjaner, bland dem buddhistmunkar och människor som överlevt regimen, kom till den specialbyggda Kambodjatribunalen i utkanten av Phnom Penh för att få reda på domslutet.

Åklagaren hade begärt 40 års fängelse av domstolen, som inte hade befogenhet att utdöma dödsstraff.

Duch, i blå skjorta, satt hopsjunken i sin stol då domen lästes upp, skyddad av skottsäkert glas.

Han fördes till domstolen från en villa som fungerar som fängelse och där också de fyra andra rödakhmerledare hålls som ska ställas inför rätta 2011.

Röda khmererna störtades av vietnamesiska styrkor 1979, men fortsatte att strida ända till 1998, det år då den högste ledaren Pol Pot dog.

Duch har hållits fängslad sedan 1999, sedan han gett en intervju till utländska journalister där han berättade om sin roll i Röda khmer-regimen.

Rättsexperter har ifrågasatt FN:s accepterande av tribunalens utformning, med motiveringen att Kambodjas regim haft för stort inflytande över den. Domstolen utreder om ytterligare fem röda khmerer ska åtalas. Den internationelle åklagaren har inte kunnat enas med den kambodjanske i frågan.