– Jag ligger i dag bäst till för att bli Frankrikes nästa president, sade Hollande till en stor folkmassa i hans valkrets i mellersta Frankrike.

LÄS MER: Fransk president efterlängtad i Bryssel – Perspektiv av SvD:s Teresa Küchler

I ett tal på sitt högkvarter sade Hollande att han vet att han nu kommer att ha ögon på sig utanför Frankrikes gränser.

– Min yttersta plikt. . . är att föra Europa tillbaka till tillväxt och sysselsättning, sade han.

Sarkozy sade att han ser fram emot andra valomgången med tillförsikt. Han utmanade Hollande till tre valdebatter före andra valomgången. Enligt en opinionsundersökning som nyhetsbyrån AFP hänvisar till skulle Hollande vinna den andra valomgången med 54 procent mot 46 procent för Sarkozy.

Sittande presidenten Nicolas Sarkozy satte på söndagskvällen direkt kurs mot andra valomgången genom att tala om skärpta gränskontroller, kontrollerad invandring och brottsbekämpning. Ett tydligt tecken på att han vill vinna över väljare från trean i första omgången, Marine Le Pen.

Segraren Francois Hollande avböjde Sarkozys invit till tre debatter och sade att det räcker med en. Hollande slog fast att första omgången var "en bestraffning av och ett avståndstagande från den sittande presidenten".

Inrikesdepartementet meddelade att Hollande låg på 28 procent, Sarkozy på knappt 27 och Le Pen på 19 procent när 79 procent av rösterna var räknade.

En prognos som baserar sig på 56 procent räknade röster ger Hollande 27,7 procent, Sarkozy 26,6, Le Pen 19,7 och Mélenchon 10,7. Trean i det franska presidentvalet Marine Le Pen ser enligt de officiella prognoserna ut att ha fått nästan en femtedel av rösterna.

Valdeltagandet i första omgången av det franska presidentvalet beräknas till drygt 80 procent av institutet Ipsos. 2007 var deltagandet nästan 84 procent – men det var exceptionellt.

I sociala medier flödar kreativiteten för att kringgå det franska förbudet mot att publicera valresultat före klockan 20 i kväll. Twittraren Hedia ger en "väderprognos" för städer runtom i världen: 27 grader i Amsterdam, 26 grader i Budapest och 17 grader i Nürnberg. En tydlig referens till de främsta kandidaterna: Francois Hollande, Nicolas Sarkozy (som har ungerska rötter) och Marine Le Pen (vars far gjort sig ökänd för förskönande uttalanden om nazismen).

Socialisternas Francois Hollande.
Den senaste veckan har oron för ett lågt valdeltagande ökat, men när TT:s reporter besöker ett antal vallokaler i Paris är det kö till valbåsen.

Monsieur Ibourk har just röstat i kommunhuset i det tionde arrondissementet.

- Jag röstade på Sarkozy. Hans politik stämmer bäst överens med mina idéer, säger han ute på den prydliga gården med blommande kastanjer.

Andra väljare har haft genuint svårt att bestämma sig. Sophie, som röstar i stadsdelen Belleville, visste inte hur hon skulle rösta när hon vaknade på morgonen. Och hon är inte så säker på att de två favoriterna går vidare. Hon tror att väljarna kan överraska.

- Många av mina vänner säger att de väljer mellan Marine Le Pen (extremhögern) och Jean-Luc Mélenchon (långt ut på vänsterkanten). De vill skicka en signal om att de är missnöjda med dagens politik och inte tror på någon av kandidaterna från de två stora partierna, säger hon, utan att avslöja hur hon själv röstat.

Sittande presidenten Nicolas Sarkozy.
Även om bara två kandidater går vidare är intresset stort för vem som blir trea. Ett bra resultat för Mélenchon stärker socialisternas chanser i andra omgången, och skulle samtidigt öka trycket på Hollande att anamma en del av hans idéer.

Går det bra för Le Pen, däremot, skärper Sarkozy troligen tonen i migrations- och säkerhetsfrågor för att locka hennes väljare.

Politiska bedömare tror också att Sarkozy måste vinna söndagens val för att ha en chans mot Hollande den 6 maj. Hollande ligger hästlängder före i mätningarna inför andra valrundan och Sarkozy behöver en nytändning.