Jordskalvet som utlöste jättevågen har dramatiskt ökat risken för kärnkraftshaverier. En vätgasexplosion i en av Fukushima-anläggningens sex reaktorer i lördags utlöste en våg av oro. Sedan dess har hundratusentals japaner som bor i säkerhetszonerna evakuerats. På söndagen var risken överhängande för ännu en vätgasexplosion i en annan av Fukushimas reaktorer. Även där tvingades man att pumpa in saltvatten för att kyla ner rektorn.

Problem uppstod även vid kärnkraftverket Tokai 2, norr om Tokyo, sedan en nedkylningspump slutat fungera. Senare rapporterade dock AFP att reservkylsystemet var i gång och fungerade som det skulle

Kring kärnkraftverket i Onagawa rådde nödläge sedan förhöjd strålning utanför rapporterats. Det skedde efter en brand som startade redan i fredags men kunde släckas snabbt då. Senare sjönk strålningen till normal nivå igen, och samtliga tre Onagawa-reaktorer är under kontroll, enligt japanska myndigheter. Regeringen utesluter dock inte att en härdsmälta kan ha inträffat i Fukushima.

- Vi agerar med utgångspunkt från att det finns en stor möjlighet att en sådan har inträffat i reaktor 1, sade regeringstalesmannen Yukio Edano på en presskonferens.

- Vad gäller reaktor 3 så agerar vi utifrån antagandet att en sådan är möjlig.

Själva ordet härdsmälta är värdeladdat och förknippas ofta med totala haverier, vilket oroar allmänheten, konstaterar Per Bystedt på Strålsäkerhetsmyndigheten (SSM).

- Men i Three Mile Island dröjde det flera år innan det gick att komma in i reaktorn. Först då kunde man konstatera att det faktiskt varit en härdsmälta.

En härdsmälta behöver inte medföra stora utsläpp av radioaktivitet; den kan i likhet med olyckan i Three Mile Island bromsas och stanna kvar i reaktorns inneslutning.

Svenska experter menar att det är härdskador som inträffat i Fukushima-reaktorerna, vilket kan beskrivas som en allvarlig olycka snäppet under en härdsmälta. Men minst två av reaktorerna är sannolikt förstörda för alltid, och det kan kosta 60 miljarder kronor att ersätta produktionsbortfallet.

På söndagen var kring 20 av totalt cirka 50 reaktorer avstängda. De flesta stoppen har skett automatiskt på grund av de många efterskalven.