Under sommaren har det ryktats att Meles varit svårt sjuk och att han har vårdats på sjukhus i Europa. I den statliga tv-sändningen bekräftas detta delvis, med beskedet att premiärministern dött utomlands.

Efter de senaste månadernas rykten har man på svenska UD uttryckt oro för vad ett skifte i den etiopiska makttoppen kan betyda för möjligheterna att de fängslade journalisterna Martin Schibbye och Johan Persson ska bli benådade, erfar TT. Alla viktiga samtal om svenskarna har förts med premiärministern personligen.

Sveriges utrikesminister Carl Bildt kommenterar händelsen på Twitter, där han skriver "Afrika har förlorat en stark och viktig ledare i premiärminister Meles Zenawi. Vi vill alla hjälpa Etiopoien att möta utmaningarna i framtiden".

Meles ersätts av Hailemariam Desalegn, som redan lett en expeditionsministär i flera månader. Oron har varit stor för att Meles död ska leda till instabilitet i Etiopien, som är en stormakt i sin del av Afrika. Men Hailemariam Desalegns tillfälliga regim har visat att landet kan fortsätta styras utan att blodiga maktstrider utbryter, sade Etiopien-experten Tekeste Negash till TT i förra veckan.

- Det här betyder en stor omställning för Etiopien. Meles har styrt sedan 1991, de sista tio åren allt mer enväldigt. Nu uppstår ett maktvakuum som kan bli svårt att fylla, säger Etiopienexperten Kjetil Tronvoll till TT.

Vad gäller de svenska journalisterna är det formellt presidenten, som numera heter Girma Wolde-Giorgis, som skriver under benådningsbeslut. Men signalerna från Addis Abeba har varit att det i praktiken är kretsen kring premiärministern som avgör frågan.

Persson och Schibbye greps i juli förra året sedan de illegalt korsat gränsen från Somalia till det omtvistade, stängda etiopiska området Ogaden. I december dömdes de till elva års fängelse för understödjande av terrorism. Sverige har krävt att de släpps.

Meles Zenawi blev blott 57 år gammal. Så sent som i maj träffade Carl Bildt den etiopiske ledaren som då verkade fullt frisk. Meles syntes senast offentligt vid G20-toppmötet i Mexiko i juni.

I juli hävdade dock anonyma diplomatkällor i Bryssel att Meles liv var i fara och att han vårdades där. Det sades offentligt att han bara behövde vistas på sjukhus i några dagar, men inte varför. Från oppositionellt håll misstänktes att han redan var död.

– Han återhämtade sig väl, men plötsligt hände något och han var tvungen att föras till intensiven, och där kunde de inte hålla honom vid liv, sade regeringstalesmannen Bereket Simon på tisdagen enligt AFP.

Statlig tv sade att Meles drabbats av en "plötslig infektion".

Vilken sjukdom Meles ska ha lidit av meddelades inte.

– Att vara sjuk är mänskligt och han kämpade i ett år för att försöka bli frisk, sade Bereket Simon enligt Reuters.

Sjukdomen hindrade aldrig honom att utföra sitt uppdrag, hävdade Bereket.

När Meles nu är borta väcker det frågor om hur det påverkar hela Afrikas horn med omnejd och västs inflytande där.

Den mäktige etiopiern var USA:s viktigaste allierade i regionen, inte minst i kampen mot den al-Qaida-anknutna al-Shabaab-rörelsen i Somalia, som för krig mot den väststödda regeringen där. Etiopiska styrkor invaderade Somalia för andra gången i fjol i kampen mot al-Shabaab.

Genom åren har Etiopien säkrat miljardbelopp i bistånd från Washington och landet är bas för amerikanska förarlösa plan som patrullerar i regionen.

Meles har också medlat mellan Nord- och Sydsudan.

Hans död kan också påverka relationen till ärkefienden Eritrea. Tiotusentals människor dödades i kriget dem emellan 1998–2000 och det är konstant mycket spänt mellan dem.

I ett annat grannland, Kenya, är premiärminister Raila Odinga orolig för stabiliteten i Etiopien. Han säger till BBC att läget i landet är osäkert och att våld riskerar att bryta ut mellan olika folkgrupper.

”Sverige måste ta strid för pressfriheten”

Locket på om Bildts intressen i Etiopien

”Som en dålig film som aldrig tar slut”