Det oväntade och drastiska utspelet visar att president Barack Obama flyttar fram positionerna inför toppmötet i Köpenhamn.

Miljömyndigheten konstaterade på måndagen att växthusgaserna hotar hälsan för människor. Kravet från myndigheten innebär dessutom att minskningen kan regleras utan den amerikanska senatens godkännande, där ett lagförslag om att minska växthusgaser till år 2020 har fastnat.

Utspelet ansågs riktat mot både USA:s kongress, industrin och klimatmötet i Köpenhamn. Men Obama lät samtidigt meddela att han vill att kongressen går vidare med omfattande miljölagar.

Det är en helomvändning från den tidigare president George W Bushs försök att förhindra hårdare amerikanska miljölagar.

Nyheten väntades ge skjuts till förhandlingarna i Danmark, där den första dagen till stor del bestod av stora ord.

- Klockan har tickat ned till noll. Efter två år av förhandlingar är det dags att leverera, sade Yvo de Boer som är FN:s klimatchef, vid mötets öppnande.

- Vi behöver en stark och ambitiös överenskommelse, sade Danmarks statsminister Lars Lökke Rasmussen som hoppades att "Köpenhamn skulle bli ett Hoppetshamn".

- Ett avtal är inom räckhåll, fortsatte Rasmussen om en uppgörelse som både bromsar utsläppen av växthusgaser och behandlar frågorna om ekonomiska ersättningar till de fattigaste länderna.

Men förhandlingarna om ett klimatavtal får rejäl fart först när världens politiska ledare anländer. Bedömare har med spänning betraktat i fall stormakterna anländer med konkreta åtgärder. President Obamas beslut att resa till konferensen under de sista avgörande förhandlingsdagarna kan visa på att USA planerar ytterligare utspel för att bryta dödläget.

Utspelet från miljömyndigheten och Vita huset visade att Obama samtidigt flyttat upp miljöfrågan på den politiska dagordningen.