Det är ett inte oansenligt antal dörrar med kodlås att ta sig igenom för att nå statsministerns våningsplan. Stadsrådsberedningens presschef använder flitigt sitt passerkort under promenaden in till hjärtat av Rosenbad.

Fredrik Reinfeldt möter upp i ett opersonligt konferensrum intill hans arbetsrum och slår sig ner i en soffa bredvid en plastgran i rött Ikea-pynt. I ett hörn står två undanskuffade vepor med logotypen för Sveriges EU-ordförandeskap. Reinfeldts halvår i det internationella strålkastarskenet är över.

– Det var en sorts prövning som var intressant. Helt plötsligt kom man till en fas i livet då det ställdes nya typer av krav, det är inte alltid man får uppleva det. Jag känner mig väldigt nöjd, men det har varit en väldig kraftansträngning, vill jag säga.

Utgångsläget när han nu är tillbaka på hemmaplan är inte det bästa. Året avslutades med flera mätningar som visar på ett kraftigt underläge för den borgerliga alliansen.

Varför leder de rödgröna i opinionen?

Fredrik Reinfeldt säger att han lärt sig att inte dra förhastade slutsatser om vad sådana svängningar beror på, men går med på att debatten om sjukförsäkringar rimligen har påverkat.

– Det kan säkert vara en delförklaring. Jag skulle åtminstone bli väldigt upprörd om det stämde, det jag läst i tidningarna om den här reformen. Men vi ska komma ihåg att det är beskrivningar av en reform som ännu inte trätt i kraft, säger han.

Rapporteringen har varit skev, menar han.

– Mediafiltreringen i moderna, utvecklade demokratier låter alltid beskrivningar av hot och risk ta över framför beskrivningar av hopp och möjligheter. Men min erfarenhet är att när väl en reform trätt i kraft så blir det i många fall inte så illa som det beskrivits.

På andra sidan Strömmen har mörkret lagt sig över Gamla stan. På socialdemokraternas riksdagskansli står pepparkakorna framme. I julljusens dunkel ser soffan som Mona Sahlin sitter i hallonröd ut, själv är hon klädd i grön kavaj.

Hennes förklaring till opinionsläget har två sidor. Efter en "rörig början" har svenskarna förstått att Socialdemokraterna, Vänsterpartiet och Miljöpartiet verkligen har börjat bygga ett regeringsalternativ. Tilliten till det har vuxit, menar Mona Sahlin.

– Men sedan är det ett alltmer uttalat missnöje och ilska över hur den här regeringen har skött sig, säger hon och räknar upp sjukförsäkringen, A-kassan och pensionärernas situation.

De positiva siffrorna hoppas hon också så småningom ska spilla över på hennes egna låga förtroendesiffror, även om det inte blir den personliga populariteten som avgör valet.

– Svenska väljare är ju så härligt fantastiska att de frågar sig vilken politik vill jag ha och vilket regeringsalternativ kan jag lita på.

Var går den ideologiska skillnaden mellan S och M?

Fredrik Reinfeldt funderar lite på frågan. Han sitter framåtlutad längst ut på soffkanten, som om han är redo att resa sig vilken sekund som helst. Delvis i synen på arbetslinje, blir svaret. För Moderaterna innebär den att folk ska jobba, men för Socialdemokraterna betyder samma ord att människor ska ha bättre försörjning när de inte jobbar, enligt Reinfeldt.

– För mig är kraften i samhället människors egen förmåga. Socialdemokratins idé är att styra ett samhälle mer ovanifrån, där politiker bestämmer vad som är rätt och fel.

Samtidigt säger han att vi ibland överdriver de politiska skillnaderna i Sverige.

– Stora delar av det partipolitiska systemet i Sverige ryms inom ganska små ideologiska och sakpolitiska skillnader om vi jämför med hur det ser ut i andra delar av världen.

Enligt Mona Sahlins beskrivning ligger den ideologiska skillnaden i synen på klyftorna i samhället. Höger och vänster i politiken är inte bortsopade, hävdar hon.

– Jag har mått väldigt illa av beskrivningarna som har funnits i Sverige att alla vill ungefär samma sak. För det är verkligen inte sant.

Hur viktigt är det för en regering att få egen majoritet?

"Mycket viktigt", lyder Mona Sahlins snabba svar . Den svenska historien är fylld av socialdemokratiska minoritetsregeringar. Men partiets första kvinnliga ledare är övertygad om att en koalitionsregering behöver en majoritet av svenskarnas röster. Det är ingen lyckad modell att först behöva förhandla inom koalitionen och sedan behöva inleda nya förhandlingar i riksdagen.

– Om Sverigedemokraterna dessutom sitter i riksdagen så blir behovet ännu större av en stark regering, säger hon.

Därför kan hon tänka sig ett samarbete med något av mittenpartierna om SD blir tungan på vågen. I potten lägger hon x antal ministerposter, för det är ett regeringserbjudande hon kommer med.

Fredrik Reinfeldt gör inte motsvarande invit.

– Alliansen är den första majoritetsregering Sverige haft på 25 år, och vi vill naturligtvis försöka nå förnyat mandat på det sättet. Samtidigt ska vi konstatera att Sverige är mer van vid och har ett regelsystem som är mer anpassat till att kunna styra med minoritetsregeringar än nästan någon annan demokrati.

Hur är du som ledare?

– Ska jag sätta ord på det själv? undrar Mona Sahlin under ett stort porträtt på Anna Lindh som blickar ned på henne.

Sahlin har fått både beröm och kritik under sina snart tre år som partiledare för Socialdemokraterna. En del har hävdat att hon är för osynlig, andra att hon är just den lyhörda ledare som partiet behövde efter Göran Persson.

– Jag är tydlig med vad jag vill. Just därför är det så naturligt för mig att bjuda in andra. Jag tycker om att leda och jag är inte rädd för att se motgångar. Sedan är jag väldigt uthållig.

Det senare är också något som ingår i hennes beskrivning av Fredrik Reinfeldt.

– Men han flyter ovanpå lite väl mycket ibland och verkar inte tycka om debatten och den där verkliga hettan.

Fredrik Reinfeldt sänker rösten och drar ihop axlarna lite när han ska beskriva sitt eget ledarskap.

– Jag är väldigt målmedveten och strategisk. Jag har en bakgrund med intresse för psykologi och människans behov som jag hämtar mycket kraft ifrån. Sedan är jag en ganska kontrollerad och lugn och noggrann person.

Om Mona Sahlins ledarskap säger han sig inte veta så mycket.

– Det jag upplever som hennes stora brist är att hon inte tar behovet att förbereda reformer och arbeta igenom sin politik på tillräckligt stort allvar.

Hur ser er relation ut?

– Vi har ingen, säger Mona Sahlin.

Statsministern hör inte av sig, trots att Mona Sahlin säger sig ha försökt "ganska många gånger". Fredrik Reinfeldt signalerar i stället "kan själv". Om Mona Sahlin blir statsminister efter valet 2010 så tänker hon själv ha en ambition att lösa en del frågor över blockgränsen: försvarsfrågan och betygen för att nämna några.

Med utrikesminister Carl Bildt (M) är relationen en helt annan. Det kan ha att göra med att utrikespolitiken gärna bör förankras brett, tror Mona Sahlin.

– Carl Bildt hör väldigt ofta av sig och berättar när han ska göra olika saker. Jag tycker att det hade varit ganska bra om också statsministern hade gjort det någon gång ibland.

Fredrik Reinfeldt slår ifrån sig hennes kritik som ett spel inför medierna.

– Hon vill sätta en bild av att hon är en ledare som söker samförstånd och är öppen, mot en regering som inte lyssnar och inte vill söka konsensus, säger han och tillägger att de säger hej när de ses och växlar några ord ibland.

Hur blir valrörelsen?

Fredrik Reinfeldt svarar sällan direkt på en fråga, utan börjar ofta i ett resonemang i en annan ända för att så småningom mynna ut i en slutsats – som då ofta är betydligt längre än vad som ryms i ett pratminus i en tidningsartikel. Exakt vilka frågor som kommer att vara viktiga för människor under året vet han helt enkelt inte, konstaterar han.

– Jag tror att val alltid i grunden handlar om framtidsvägval som är kopplat till sysselsättning, ansvarstagande för ekonomin och regeringsalternativ.

På väggen i Mona Sahlins arbetsrum hänger en affisch med favoriten Bruce Springsteen. Hans arbetarklassretorik rimmar väl med den valkampanj som Mona Sahlin tänker driva. Jobben, ekonomin och välfärden blir de stora frågorna, menar hon. Men det blir också en strid om hur verkligheten ska beskrivas.

– Kan Sverige bli ett land där klyftorna faktiskt blir mindre eller ska man ha en regering som medvetet har gjort dem större? säger hon.

Fotnot:

Tobias Brandel intervjuade Fredrik Reinfeldt.

Lena Hennel intervjuade Mona Sahlin.