Hösten 1994 gör en ung nationalekonom debut i riksdagen: socialdemokraten Thomas Östros, 29 år. Han placeras i lagutskottet.

– Efter några månader fick jag ett ansvarsområde, sjöfyllerifrågor. Jag fick det med förklaringen att ”Det är ingenting aktuellt på det området, så det kan du ta hand om”.

Men Thomas Östros blir inte långvarig i lagutskottet. Han erövrar snabbt en plats i det prestigefyllda finansutskottet, och utses sedan till skatteminister i Göran Perssons första regering 1996. I ett decennium prenumererar han på statsrådsposter.

Efter Mona Sahlins petning av Pär Nuder har Thomas Östros nu tagit över ”ett av de absolut finaste uppdrag man kan ha” i socialdemokraterna: ekonomisk-politisk talesman. Han är laddad.

– Jag föredrar naturligtvis att sitta i regeringen, men det går att känna arbetsglädje också i den här rollen, den är viktig.

Dessutom är det möjligt att påverka opinionen, poängterar Thomas Östros. Försäljningen av statliga bolag är ett exempel.

– Regeringen trodde att det skulle bli ett av deras plusprojekt, men det har blivit en kvarnsten. Medborgarna är upprörda över att man rear ut de gemensamma tillgångarna.

Huvudmotståndaren heter Anders Borg. De har mötts i en första tv-sänd duell, och finansministern får omdömet ”djupt ansvarslös”.

– Han har slagit sönder en av våra viktigaste försäkringar, under ett års tid har 400 000 människor lämnat arbetslöshetsförsäkringen. Samtidigt är skattepolitiken på väg att likna en schweizerost, med rader av undantag och kryphål. Det kommer att skada tillväxten i Sverige.

2007 gick emellertid till historien som rekordens år på arbetsmarknaden. Arbetslösheten var den lägsta sedan början av 1990-talet, och antalet sysselsatta det högsta sedan SCB:s mätningar inleddes 1963.

– Allt detta har att göra med en mycket stark konjunktur under vårt sista år och deras första år. Ingen seriös bedömare tar gift på att regeringens politik har haft någon som helt inverkan.

Samtidigt var socialdemokraternas jobbpolitik, enligt den egna valanalysen, en huvudorsak till valfiaskot 2006. En omprövning har inletts, och klart är att arbetslinjen ska stärkas. Thomas Östros förklarar:

– Man ska ta ett erbjudande om arbete eller utbildning, det ingår i det kontrakt man sluter. Man har rätt till en försäkring, men skyldighet att göra sitt bästa.

Men socialdemokraterna fortsätter att tiga när det kommer till konkret politik, kritiserar statsminister Fredrik Reinfeldt. Han upprepar tre frågor till Mona Sahlin: vad ska du göra med Sverige, hur ska du göra det och tillsammans med vem ska du göra det?

– Vi ger besked varje vecka i riksdagen. Inga partier har ju gett besked om politiken efter 2010. Men jag noterar att de borgerliga nu börjar tillsätta rådslag, de har väl sett och lärt sig av oss.

Några återställare har duon Sahlin-Östros aviserat: vårdnadsbidraget ska slopas, ersättningsnivån i a-kassan åter vara 80 procent och taket höjas. Ytterligare ett inspel har kommit från Pär Nuder, som klargjort att det inte är en ”särskilt attraktiv” lösning att gå till val på att avskaffa regeringens jobbavdrag. Efterträdaren passar.

– Vi ska inte ta ut en krona för mycket i skatt, jag har själv som skatteminister deltagit i att lätta på skatterna för låg- och medelinkomsttagare. Samtidigt måste man göra en avvägning, hur intäkterna ser ut, vilket reformutrymme det finns.

Men i en konkret skattefråga efterlyser Thomas Östros aktion: skatten på alkoläsk bör höjas.

– Det finns skäl att titta på detta ordentligt och vidta förändringar. Jag tror att alla föräldrar delar en oro över vad som är på väg att hända med ungdomars alkoholkonsumtion, och problemet är att alkoläsken har en väldig attraktionskraft.

Sedan Systembolaget, i mitten på 1990-talet, började sälja alkoläsk har den blivit allt populärare. Den förra regeringens alkoholutredare Kent Härstedt har pekat ut den färgglada och söta drycken som en av de främsta inkörsportarna till ungas missbruk av alkohol, och förde i sitt betänkande fram krav på en extraskatt. Strax före valet föreslog finansdepartementet i en promemoria en tilläggsskatt på sex kronor per liter alkoläsk. Intäkterna skulle gå till förebyggande insatser.

Från den moderate finansministern har det hittills inte kommit något förslag.

– Jag tycker att det är dåligt, jag vet inte vad det kan finnas för interna spänningar i regeringen kring detta. Många verktyg i alkoholpolitiken har ju försvagats, men här finns ett verktyg man skulle kunna använda.

Det uttalade målet för Thomas Östros är att ta över efter Anders Borg 2010. Fram till dess ska partiet också utveckla sin småföretagarpolitik.

– Vi får inte göra som regeringen, som talar om småföretagen, men drämmer till dem när de har vänt ryggen till.

Vad vill du göra?

– Jag skulle vilja se en ordentlig satsning på yrkesutbildning för vuxna som passar småföretagens behov. En yrkesvux, om man så vill. I dag har småföretagen svårt att få tag på rätt arbetskraft.