Richard Low minns inte riktigt. Han tror han fick en vecka ledigt för att träffa familjen när han kom hem från Irak i november 2006. Och så var det en månads ”återanpassning” med genomgång av utrustningen och en grundlig hälsoundersökning. Nej då, han hade inga fysiska men efter 16 månader i Bagdad, Musil och Fallujaprovinsen då shia- och sunnimuslimer attackerade varandra som värst.

För dem som stod honom närmast var det uppenbart. Rich var annorlunda mot när han for. Själv tänkte han att mardrömmarna väl skulle sluta någon gång av sig självt och ilskan var han inte medveten om – som när han tog tag i sin frus armar för att hon skulle se på honom, lyssna för helvete! Efteråt visade hon blåmärkena.

Han reagerade onaturligt på plötsliga ljud, som då några affischer föll i betonggolvet när han stod i sitt garage i Wisconsin. Hans kropp var på helspänn. Han var hypervaksam, alltid orolig för något. Händelser kunde komma tillbaka av minsta lilla –en tanke, en känsla, en lukt. Han fick flashbacks i drömmarna om natten. Efter tre fyra år hemma låg han i skilsmässa.

–Det var först efter en forskningsstudie där vi fick prova andningsövningar som jag insåg att jag hade haft problem, säger Rich som nu är 32 år och har ett chefsjobb på hälsoavdelningen vid General Electric i Wisconsin.

Hur skulle du beskriva dig själv när du kommit hem, nygift och med nytt jobb?

Rich tänker ett tag. Han vet inte riktigt.

–Som en icke-mottaglig version av mig själv. Ett tomt skal. Någon som bara är där. Man går på och gör sitt bästa och det är vad militären tränar dig för. Oftast på bekostnad av vad du själv känner under tiden.

När vi ses till lunch under en konferens där han just berättat om sitt tillfrisknande har han sin nya flickvän med sig. Han ser betydligt gladare ut än på den danska dokumentärfilm om studien som spelades in 2010 – ”Free The Mind” – och som visades på Göteborgs filmfestival i januari. I maj kommer den till USA. Den visar hur andningsövningarna på en vecka befriade Rich Low från 39 procent av symtomen på posttraumatisk stress och 72 procent av sömnproblemen, för att tala forskningsresultatens språk.

Fast det var mer av en tillfällighet att han kom med. Universitetet i Wisconsin sökte veteraner för ett projekt om hur man kunde minska symtom på svår stress utan läkemedel. Rich Low tänkte att han kunde vara till hjälp för dem ”från en veterans perspektiv”. Han begrep inte att han skulle komma att hjälpa sig själv.

Blev du förvånad över vad andningen kunde göra?

–Ja, för att jag upplevde en sån lättnad. Jag blev av med allt som jag hade förträngt. Helt otroligt. Jag hade ingen aning om att det fanns en sån rening, säger han.

24 veteraner anmälde sig till forskningsstudien. Tio av dem led av post-traumatisk stress. De med de allvarligaste symtomen självmedicinerade med alkohol och droger, fyra eller fem hade funderingar på självmord. Forskarna visste att av de veteraner som över huvud taget gick på mediciner blev bara hälften återställda. Nu ville de testa om yoga, meditations- och andningsövningar skulle kunna vara ett alternativ till läkemedel. Forskaren Richard Davidson drev hypotesen att djupavslappning kan styra om hjärnan till att bli av med negativa minnen, minska spänningar och ge en mer positiv inställning till livet.

För studiens syfte träffades Rich och de nio andra veteranerna varje dag i sju dagar. Två coacher ledde övningar i Sudarshan Kriya yoga som innehåller andningsteknik, kroppsställningar och meditation med inriktning på vänlighet och medkänsla. Andningen följer känslorna med en egen rytm – man kan ju höra om någon är lugn eller rasande – och yogaställningarna ökar kontakten med kroppen. Alla i gruppen minskade sina symtom på PTSD bara efter en vecka. Efter ett år kvarstod effekterna hos de flesta i gruppen: Inte så skrämda reaktioner på ljud, nästan ingen hypervaksamhet längre, lugnare hjärtrytm. Klarare minne, mer kontakt med känslorna och bättre sömn.

När Rich och hans pappa efteråt var i väg tillsammans på jakt sa pappan: ”Nu är du du igen. Som för fem sex år sedan.” Oj, det måste ha varit känslosamt att höra? Rich Low skakar på huvudet. Nej, förklarar han, bara häpnadsväckande.

–Jag hade väl känt att något var annorlunda, men att det var så uppenbart för mina närmaste kunde jag faktiskt inte föreställa mig.

Rich Low var 24 år när han skickades som kapten för en pluton på 36 personer till Irak. Sammanlagt ledde han 280 insatser där de skulle söka igenom hus och områden. Alla i hans pluton kom hem levande och verkar vara okej, enligt vad han kan avläsa via Facebook. Men andra han kände i kompaniet omkom, och för en av dem känner han sig särskilt ansvarig. Rich Low fattade ett beslut som sedan ledde till dödsskjutningen av ett par amerikanska soldater.

I filmen berättar han hur han reagerade på yogaövningarna i forskningsstudien. ”Jag klarade av andningen helt okej. Men så fort jag la mig ned träffades jag av ett ton skuld.”

–Att irakier blev dödade omkring en – det var sånt som hände en. Och ibland också de egna …man trycker undan det, gör allt för att bara fortsätta fungera.

Att kroppsövningar kan vara så helande?

–Ja, när jag andades kunde jag känna mina armar och ben krampa, och fysiskt märka hur stressen lämnade kroppen.

Bara genom att du var koncentrerad på andningen?

–Precis. Något så enkelt.

Hos dem med PTSD krymper hippocampus, förklarar forskaren Richard Davidson i filmen ”Free the Mind”. Men för dem som mediterar ser han motsatta tendenser – en ökad aktivering i den främre delen av hjärnan, prefrontala cortex, som är viktig för vår uppmärksamhet och för att reglera känslor. Meditation förbättrar också immunsystemet redan efter ett par månader, berättar han vidare.

Familjen var med Rich Low när filmen premiärvisades i Amsterdam i höstas. När eftertexten rullade sa hans mamma: ”Jag hade ingen aning om hur jag skulle hjälpa dig.” Och det hade hon inte, det fattar Rich också. Det han minns var vad föräldrarna sa när han hade kommit med i studien: ”Vad du än börjat med, så fortsätt. Det fungerar.”

För honom själv är åren mellan hemkomsten och forskningsstudien, mellan hans 25 och 29 år och under hans korta äktenskap, svåra att beskriva. Han fick aldrig någon diagnos och kunde ju inte ens känna att han hade problem.

Vad var din upplevelse av det du kallar för rening?

Rich Low tänker litet.

–Antagligen att jag kunde slappna av. Jag hade inte känt mig avslappnad på flera år.


Läs mer om medkänsla

"Medkänsla frigör mer dopamin än sex"

Del 1: Alkoholistbarnet blev neurokirurg.

Vi blir friskare om vi bryr oss om varandra

Del 2: Vad säger olika forskningsstudier?

"Ilska kan ej samsas med medkänsla"

Del 3: Därför känner vi med andra.

Känslorna återvände med andningen

Del 4: Krigsveteran återvände avstängd.

Facebook vill lära vänner vara schyssta

Del 5: Så reder användarna ut problem.

Kroppsövningar förändrar minnet

Trauma kan läkas med yoga och andning