Det brukar lite skämtsamt kallas KPN-chocken. En trendförändring som fått telebolag i västvärlden att hicka till.

Skämt eller inte, KPN är Nederländernas variant av Telia Sonera och där har man haft ganska lätt att hålla sig för skratt det senaste året. Vinsten föll kraftigt mot slutet av 2011 och även i år ser det dystert ut. Orsaken är bland annat att företagets intäkter från sms-trafiken faller snabbt. I stället för att skicka sms via KPN väljer kunderna tjänster som Whatsapp, Viber eller någon annan lösning som gör att de kan skicka meddelanden fritt till varandra.

KPN är långt ifrån ensamt om att märka av den här trenden. Enligt analysföretaget Ovum tappade världens telebolag nästan 100 miljarder kronor i intäkter när sms-trafiken gick ned förra året. Det motsvarar nästan en tiondel av de samlade sms-intäkterna.

I Sverige är effekten inte lika tydlig eftersom många kunder har abonnemang med fri sms-trafik. Men enligt Post- och telestyrelsens senaste rapport har den tidigare kraftiga sms-uppgången planat ut och nu också minskat marginellt.

För telebolagen är det en oroande trend. De har länge levt bra på sms och mobilsamtal men de senaste tre-fyra åren har många kunder skaffat sig dataabonnemang som gör att de kan vara ständigt uppkopplade till internet med sina smarta mobiler. Därmed kan de också använda andra meddelandetjänster.

Det här är ett av flera exempel på hur telebolagen pressas av den nya tekniken. De får också se hur it-företag som Facebook, Google och Apple genom sina tjänster får direktkontakt med alla mobil- och bredbandskunder som telebolagen tidigare på egen hand hade kontroll över.

För många användare är det dessutom betydligt viktigare vad it-företagen har för tjänster än vad telebolagen lockar med. Telebolagen håller helt enkelt på att förlora sin centrala position och det sker samtidigt som de har enorma kostnader för att bygga ut de mobila och fasta bredbandsnäten.

Därför jäser det nu på många håll bland telebolagen och det höjs röster för att it-företagen ska vara med och betala för näten. John Strand, på Strand consult med 170 mobiloperatörer världen över som kunder, påpekar att det annars finns en stor risk för att telebolagen drar ned på sina investeringar i näten. Det får i så fall konsekvenser för hela samhället eftersom bredbandet är en så viktig infrastruktur.

– Det är redan uppenbart att en mängd operatörer underinvesterar och näten blir dåliga. Problemet är störst i Europa där vi också ser hur priserna faller till följd av den hårda konkurrensen, säger John Strand.

Han jämför också hur det är med annan viktig infrastruktur som järnväg och elnät. Det är fritt fram för företag att använda infrastrukturen, men de måste också betala för sig.

Nu är bilden långt ifrån entydig. Bengt Nordström, chef för konsultföretaget Northstream, som också har många av världens telebolag som sina kunder, håller med om att operatörernas investeringsplaner påverkas av it-företagens alla nya tjänster. Men de har delvis sig själva att skylla.

Sms är en tjänst med 20 år på nacken och den har egentligen inte utvecklats alls av telebolagen. Då är det inte så konstigt om andra företag kan komma in och göra förbättringar.

– Operatörerna har haft ett dramatiskt tapp i tal- och meddelandeintäkter. Det kom snabbt under andra halvan 2011 och är en följd av att datatrafiken i mobilnäten nu fungerar riktigt bra, säger Bengt Nordström.

Däremot tror han inte att telebolagen ska kräva betalt av Google, Facebook med flera. Orsaken är framför allt att de inte har tillräckligt med pengar att ta.

Google är visserligen överlägset störst på sökningar på nätet och tjänar stora pengar på nätannonsering. Men det är ändå småpotatis jämfört med vad telebolagen drar in. Sökföretagets samlade försäljning motsvarar bara 2 procent av telebolagens och även om de lyckades få en stor del av Googles intäkter skulle det inte räcka till speciellt mycket nya nät.

– Det stora problemet är att telebolagen inte lärt sig ta betalt för datatrafiken. Titta på elföretagen, de lever bra på sina nät men så håller de heller inte på med konstigheter som att man skulle få hur mycket el som helst i månaden till ett fast pris.

– Alla kunder vet att el kostar pengar och att man måste använda den effektivt. Det är likadant med datatrafiken. Men det är svårt att få till rimliga priser när en del operatörer bestämt sig för att ge bort stora datamängder, säger Bengt Nordström.