"Nästa år blir jag 60 och då går också mitt kontrakt ut. Jag tycker att jag nu har gjort mitt i SAS", skriver han i ett pressmeddelande.

Styrelsen har börjat sökandet efter ny vd.

SAS har under flera år brottats med stora ekonomiska problem. Gigantiska besparingsprogram har genomförts och nya miljarder har hämtats in från ägarna i flera omgångar.

– Det har varit ett svårt besluta att lämna bolaget men det har varit ett riktigt SAS-beslut. Det är rätt ögonblick för mig att avgå, säger Mats Jansson till SvD.se.

– Nu är finanserna i ordning, priserna har stabiliserats, vi har en bra marknadsuppgång. Det har inte vänt, men det ser ljust ut.

Han säger att det har varit "fyra spännande och krävande år" att leda SAS och nämner recessionen, oljeprischocken, askmolnet och Spanair-olyckan.

– Det tog hårdast, 154 människor omkom. Även om jag kände till riskerna så var det inte något jag tidigare behövt uppleva som vd. Det var en oerhört stark upplevelse.

Under Mats Janssons vd-tid har bolaget sparat 10 miljarder kronor och aktieägarna har samtidigt gått in med 11 miljarder kronor för att stötta SAS.

Förutom den kraftiga lågkonjunkturen i finanskrisens spår har SAS bara det senaste året drabbats hårt av strejker och askmolnet i våras. Bara det isländska vulkanutbrottet kostade SAS uppemot 700 miljoner kronor.

Bara under första kvartalet i år landade förlusten på en miljard kronor.

Men i våras drog bolaget in fem miljarder kronor av ägarna, företrädesvis den norska, danska och svenska staten. Och ett besparingsprogram på runt åtta miljarder kronor har rullat de senaste åren.

– Vi har 2,3 miljoner kvar att genomföra. Men 50 flygbolag har gått i konkurs, jag är stolt över att styrelsen och medarbetarna har baxat SAS genom krisen, säger Mats Janson.

Under sommaren har SAS märkt av ett lyft i trafiken i takt med att konjunkturen börjat ta fart.

– Om marknaden förbättras och priserna stabiliseras så har vi alla förutsättningar att tjäna pengar nästa år.

Styrelseordförande Fritz Schur ska leda arbetet med att hitta en efterträdare.

"Mats har under fyra år slitit dag och natt med att föra SAS genom en svår tid. Han har gjort en storartad insats både kvantitativt och kvalitativt. Men jag har förstått under de senaste veckorna, att han övervägt om det var rätt för honom såväl som för bolaget att fortsätta som vd också in i den nästa fasen för SAS", skriver han i pressmeddelandet.

Mats Jansson tog över vd-posten i SAS den 1 januari 2007 efter att ha hunnit med att leda bland annat Catena/Bilia, Fazer och Axfood.