Nyheten i Le Monde i lördags att Bernard Arnault vill bli belgare slog ned som en bomb i Frankrike. Hans beslut kritiserades av politiker både på vänster- och högerkanten. Marine Le Pen, ledaren för National Front, kallade handlingen för skandalös.

Presidenten François Hollande, som försöker bekämpa ett farligt högt budgetunderskott med bland annat nya skattepålagor för de allra rikaste, sa i en tv-intervju att Arnault noga borde överväga implikationerna med att söka ett belgiskt medborgarskap och att det inte kommer att göras några undantag i hans skatteplan. Arnault borde också betänka att ”en fransman är stolt över att vara en fransman”.

I dagarna ska Hollande lägga fram en budget för 2013. Den kommer att innehålla flera nya skatter för att dra in tiotals miljarder euro till en sinande statskassa. Mest symbolladdad av dessa är en höjd marginalskatt – 75 procent på alla privata inkomster över en miljon euro.

Bernard Arnault, VD för historiens största lyximperium, LVMH, som bland annat innehåller Louis Vuitton och Christian Dior, är inte den första att söka sig till Belgien, som har relativt låga skatter för de allra mest förmögna och som avskaffat både gåvoskatt och förmögenhetsskatt. Enligt The Telegraph beräknas mellan 2000 och 5000 förmögna fransmän ha sökt eller överväger att söka ”skatteasyl” i Belgien. De föreslagna skattehöjningarna har skapat panik bland många av Frankrikes affärsmän. Några av de kända personer som valt att lämna landet för att undkomma skattetrycket fotomodellen Laetetia Casta och rockveteranen Johnny Hallyday.

Fast Bernard Arnault är inte vilken rik person som helst. Hans förmögenhet uppgår till 32 miljarder euro. Det är inte heller första gången han flyr landet. Han emigrerade till USA 1981 när den förra socialistregeringen, under François Mitterrands ledning, tog makten. Tre år senare återvände han, då samma regering började tillämpa mer konservativa skatteregler.

QUIZ: Testa vad du vet om världens dollarmiljardärer.

Bernard Tapie, en affärsman och supporter av förre presidenten Nicolas Sarkozy sällade sig till kritikerna av Arnault då han till nyhetstidningen Le Parisien sa att ”Frankrike är skyldigt honom en hel del, men han är också skyldig Frankrike väldigt mycket.”

Tapie syftade på ett tillfälle 1984 då Frankrikes regering gav Bernard Arnault subventioner på 306 miljoner euro för att köpa det problemfyllda textilföretaget Boussac. Boussac ägde i sin tur Christian Dior, varuhuset Le Bon Marché, detaljhandelskedjan Conforama and blöjfabriken Peaudouce. Syftet med subventionen var att hjälpa Arnault rädda jobben för de 16 000 anställda i företagsgruppen. Men Arnault styckade sönder gruppen, la ner eller sålda de olönsamma delarna och behöll de lönsamma.

Andra har skyndat till Bernard Arnaults försvar. François Fillon, den förra premiärministern under presidenten Sarkozy, la skulden på regeringen, för dess “dumma beslut” som kommer att leda till “förfärliga resultat”.

Bernard Arnault själv förnekar att det handlar om en skatteflykt. Han hävdar i ett pressmeddelande att han kommer att fortsätta att betala skatter i Frankrike. ”Vårt land räknar med att alla gör sitt för att lösa den ekonomiska krisen och skapa balans i statsbudgeten.” Skälet till att söka medborgarskap i Belgien ska enligt Arnault vara personligt.

I initierade kretsar gissade man på att orsaken till flytten skulle vara att ett ”känsligt investeringsprojekt” underlättades av att Arnault hade ett belgiskt medborgarskap. En annan expert uppgav att flytten var förbunden till Albert Frère, en belgisk miljardär som är en vän och affärspartner med Arnault.

LÄS MER: Frankrike mot avgrunden

LÄS MER: Fransk ekonomi väntas krympa