Amerikanska Microsoft, världens största mjukvaruföretag, gjorde en nettovinst på 24,3 miljarder kronor (3,6 miljarder dollar) under juli–september. Det var 18 procent lägre än under motsvarande period förra året. Försäljningen minskade samtidigt med 14 procent till 88,0 miljarder kronor (12,9 miljarder dollar).

Nedgången i sig var naturligtvis inget positivt tecken. Men analytikerna som följer bolaget hade räknat med en ännu större försämring och när den uteblev sköt Microsofts aktie i höjden.

Det var också uppenbart att Microsofts koncernchef Steve Ballmer lyckats bättre än väntat med att dra ned kostnaderna för att anpassa bolaget till lågkonjunkturen. Microsoft har bland annat sagt upp anställda och dragit ned på resorna.

Enligt finanschefen Chris Liddell var bolaget också nöjt med konsumenternas starka efterfrågan på Windows. Oron hade varit stor för att många konsumenter skulle skjuta upp inköpen av nya datorer med Windows installerat i väntan på att den nya versionen av operativsystemet, Windows 7, lanserades den här veckan.

Jämfört med för ett år sedan minskade ändå försäljningen inom det affärsområde som arbetar med Windows markant. Dessutom halverades rörelsevinsten inom affärsområdet.

Nedgången för det affärsområde som bland annat säljer kontorsprogrammen i Officepaketet minskade betydligt mindre och försäljningen av Xbox och andra nöjesprodukter låg närmast oförändrad jämfört med samma kvartal förra året.

Microsofts överraskande starka resultat stämde väl överens med vad flera andra företag i tekniksektorn tidigare har rapporterat. Intel, Philips, Samsung med flera har signalerat en ljusning på marknaden och Chris Liddell talade igår också om att botten kan ha nåtts.

Om det stämmer är det mycket som verkar bättre för Microsoft just nu. Företaget har precis börjat sälja Windows 7 som bland annat ska bli ett viktigt vapen för att slå tillbaka attackerna från Apple. Microsoft har tidigare också lanserat söktjänsten Bing som bolaget hoppas ska ta marknadsandel från Google, som är störst på sökmarknaden.

Men det finns gott om utmaningar för Microsoft även framöver, och de kommer i synnerhet från sökföretaget Google. Google försöker till exempel få både konsumenter och företagskunder att överge Microsofts Officepaket för att istället använda Googles webbaserade kontorsprogram.

Google har också tagit fram en webbläsare, Chrome, som konkurrerar med Microsofts Internet Explorer. Dessutom är Google på gång med ett operativsystem som åtminstone i de enklare datorerna kan bli en utmanare till Microsofts Windows.