Just nu finns det omkring 2,3 miljarder internetanvändare i världen. Två miljarder fler än vid sekelskiftet. Den snabba uppgången väntas också fortsätta, framför allt genom att fler utnyttjar mobilen för att ansluta till internet och redan nu finns det över 800 miljoner smarta mobiler i bruk.

Siffrorna är på alla sätt rätt imponerande. Ändå bleknar de helt i jämförelse med den explosion av internetanslutna apparater som väntas framöver. Telekombolaget Ericsson räknar exempelvis med att vi 2020 har över 50 miljarder internetanslutna apparater i världen.

Liknande beräkningar finns det gott om och de ska tas för just vad de är. Prognoser som sannolikt inte säger någonting om de faktiska siffror vi når utan mer ger en bild av i vilken riktning utvecklingen går mot det som brukar kallas Internet of things, prylarnas internet.

Forskarna verkar i vilket fall övertygade om vad som väntar och intresset börjar bli så stort att när SICS (Swedish Institute of Computer Science) nyligen hade en konferens kring ämnet fick man över 500 deltagare från företag och universitet. Intresset är stort eftersom det fortfarande handlar om något som bara är i en tidig början och där framgångarna för det vanliga internet och genomslaget för smarta mobiler gjort att många nu tycker sig ana en ny stor marknad.

I grunden handlar det om något rätt enkelt. Precis som datorer tidigare kopplats ihop via internet så ser forskarna framför sig hur i stort sett alla saker som på något sätt kan mäta eller registrera något också kopplas upp.

Ofta handlar det om rätt enkla saker som att en termometer eller elmätare kopplas till nätet så att den som får kan avläsa temperaturen eller elförbrukningen på det sättet. Men det kan också handla om en blodtrycksmätare, styrenheten på någon maskin i en fabrik, bensinmätaren i en bil och så vidare.

Själva poängen är just att det är en mängd olika apparater som kopplas upp till internet. Det ger i sin tur helt nya möjligheter att samla in information, övervaka och styra vad som händer. Därmed skapas också en ny marknad för företag som kan utveckla program som drar nytta av all information som blir tillgänglig.

Ungefär som många företag tagit fram appar som fungera i smarta mobiler. Fast ändå inte riktigt.

– Internet of things handlar väldigt mycket om att skriva appar och program som inte bara fungerar i smarta mobiler och datorer, utan i den verkliga världen, säger Adam Dunkels, internationellt uppmärksammad mjukvaruingenjör och en av pionjärerna på området.

Att prylarnas internet börjar ta fart just nu beror till stor del på att priserna på hårdvaran minskat så mycket att man kan motivera en internetanslutning även för en förhållandevis billig pryl. Men det återstår fortfarande en mängd problem att lösa innan det blir något bredare genomslag.

En svårighet ligger i mängden prylar i sig. Även om var och en bara lämnar ifrån sig rätt enkel information är de så många och lämnar så ofta att datamängderna snabbt växer enormt. Det gör att man också behöver stora datacentrum där man förhoppningsvis både kan samla in informationen och göra något meningsfullt med den.

Det finns också andra problem som måste hanteras. Den personliga integriteten kan självfallet påverkas av all information som samlas in och det finns sociala utmaningar eftersom många tjänster direkt påverkar oss i vardagen.